Article

4 Malalties causades per la manca de vitamines i minerals essencials

top-leaderboard-limit '>

Les empreses que impulsen productes amb vitamines i minerals afegits poden enganyar la gent a pensar que menja un aliment “saludable” quan no ho és, però no és com si hi haguessin vitamines i minerals sense cap motiu. Durant bona part de la història de la humanitat, les malalties per deficiència de nutrients eren la norma i, en algunes parts del món, encara persisteixen. Fins al segle XX, les condicions causades per la manca de certes vitamines o minerals eren endèmiques a Amèrica del Nord i Europa. És possible que els nutrients afegits artificialment no facin un aliment 'sa', però eviten diverses malalties debilitants i, de vegades mortals, de la desnutrició. Aquí hi ha algunes d’aquestes malalties.

1. Escorbut

La malaltia dels pirates: la mort gris. L'escorbut és causat per la manca de vitamina C, el nom químic de la qual és àcid ascòrbic, derivat del terme llatí per escorbut,escorbut.Tot i que la malaltia era coneguda des de temps remots (descrita per Hipòcrates cap al 400 aC), no era un flagell per a aquells que estaven en gran part terrestres. Tot i que es desconeixien les seves causes, moltes cultures es van adonar que menjar determinades herbes podia revertir els símptomes i, sempre que hi hagués accés a menjar fresc, generalment es mantenia sota control.

L’escorbut no es va convertir en un problema important fins a l’Era del descobriment (a partir del segle XV), quan la gent del mar no va poder accedir a aquest menjar fresc tan necessari durant mesos alhora. Les carns i carbohidrats conservats no contenien vitamina C i, a diferència de la majoria dels animals, el cos humà no és capaç de crear vitamina C per si sol.

Els primers símptomes de l’escorbut inclouen genives esponjoses, dolor a les articulacions i taques de sang que apareixen sota la pell. A mesura que progressava la malaltia, les dents es desprendrien, es produiria una halitosi extrema (mal alè), els afectats es tornarien massa dèbils per caminar o treballar, tindrien massa dolor per menjar i moririen a mitja frase, sovint de un vas sanguini esclatat. Molts dels primers exploradors van perdre un gran nombre d’homes a causa de l’escorbut: Vasco de Gama va perdre 116 de 170 homes el 1499 i, el 1520, Magallanes va perdre 208 de 230. Unes poques morts eren atribuïbles a altres causes, però la gran majoria eren a causa de l’escorbut.

Tot i no ser capaç d’identificar exactament la causa de l’escorbut, al segle XVIII, el metge naval James Lind va poder demostrar, en el que es considera el primer experiment científic controlat, que es podia prevenir (i curar) l’escorbut mitjançant la incorporació de cítrics. com les llimes i les taronges a la dieta dels mariners. Tot i que les seves troballes no van ser àmpliament acceptades al principi, la Marina britànica finalment va començar a emetre racions estàndard de suc de llimona i, més tard, de llimes, als seus mariners, cosa que va donar lloc al terme 'calç' en referència als britànics.

Actualment, l’escorbut és una afecció extremadament rara, causada gairebé exclusivament per algú que menja una dieta completament diferent. En la majoria dels casos, els nivells elevats de suplementació oral de vitamina C són suficients per revertir la malaltia en qüestió de setmanes i la mort per escorbut és gairebé inèdita.

2. Raquitisme

Aquesta condició es produeix per la manca de vitamina D, que fa que el cos no pugui absorbir ni dipositar calci. Amb menys freqüència, també pot ser causada per la manca de calci o fòsfor, però la deficiència de vitamina D és, amb diferència, la causa més freqüent. A diferència de la vitamina C, el cos humà és capaç de produir vitamina D, però només si disposa dels precursors metabòlics.



Quan la pell està exposada a la llum ultraviolada (com el sol), el colesterol de la pell reacciona i forma colecalciferol, que després es processa al fetge i als ronyons per crear la forma activa de vitamina D. Fins i tot amb una dieta nominalment sana, sense una exposició suficient al sol, el cos no pot produir els precursors de vitamina D per si sol. En realitat, això reapareix com a preocupació per a la salut entre alguns grups de persones cada vegada més interiors, i és una de les poques afeccions de la hipovitaminosi (manca de vitamina) que no es considera una 'malaltia del passat'. Per sort, quan es reconeix la deficiència, el colecalciferol es pot prendre directament com a suplement vitamínic o adquirir-lo en menjar carns i olis d’òrgans, com ara oli de fetge de bacallà, que permet al cos reprendre la producció de vitamina D.

El raquitisme és una afecció dels nens, ja que els efectes més greus de la deficiència són sobre el desenvolupament d’ossos; en adults, 'estovament ossi' o osteomalàcia pot ser causat per la mateixa deficiència de vitamina. Però en adults, es triga molt més a desenvolupar-se i tendeix a provocar signes d’informació de que alguna cosa no funciona abans que s’iniciï la deformació òssia, com ara dolor extrem als ossos i debilitat muscular inexplicable. En els nens, especialment aquells que no reben o no poden fer-se revisions periòdiques, sovint només es nota deformitat i debilitament per deficiència després que s’hagin produït danys significatius als seus esquelets en desenvolupament.

Els símptomes més reveladors del raquitisme es troben a les epífisis (plaques de creixement) dels ossos: el cos és incapaç d’allargar els ossos dipositant calci i acaba amb els ossos que flareixen cap a l’exterior amb un aspecte de “copa”. Això comporta inflor costocondral, o el que es coneix com el 'rosari raquític' al llarg de la caixa toràcica del nen, així com canells eixamplats i articulacions 'gruixudes'. Abans que apareguin els canells eixamplats o el rosari raquític, l'estovament dels ossos del crani pot conduir a 'Caput Quadratum', un aspecte de cap quadrat i sovint el primer signe de problemes de creixement esquelètic. Si no es tracta, el raquitisme també pot causar una esquena extremadament corbada, un creixement retardat i fractures freqüents, que poden provocar una deformitat permanent i debilitant.

3. Beriberi

Aquesta condició es limita en gran mesura a Àsia, especialment als països on l’arròs bullit és bàsic. El terme cingalès 'beri-beri' significa 'no puc, no puc' i deriva de la incapacitat de realitzar fins i tot les tasques més senzilles un cop la polineuritis (inflamació del nervi) causada per la deficiència de vitamina B1 (tiamina) s'ha danyat permanentment les neurones, quan la malaltia ha progressat fins a la fase final.

Tot i que es sabia que el beriberi existia als països que mengaven arròs fa segles enrere, la seva prevalença va créixer amb la introducció de fàbriques de poliment de l'arròs impulsades per vapor. El gust superior de l’arròs blanc triturat va fer que molts locals abandonessin l’arròs integral local (sense polir) i, en fer-ho, abandonessin la seva font principal de tiamina. Des de la dècada de 1860 fins a principis del segle XX, les persones el consum de plantes de les quals estava limitat a l’arròs blanc polit sovint es veien afectades per debilitat, dolor, pèrdua de pes, dificultat per caminar i alteracions emocionals. Beriberi es va convertir en una de les principals causes de mortalitat a la regió.

A la dècada de 1880, un metge anomenat Christiaan Eijkman va començar a investigar les causes d’aquesta epidèmia en un laboratori de les Índies Orientals Holandeses (actual Jakarta, Indonèsia) i inicialment va creure que la malaltia era causada per una infecció bacteriana. No obstant això, després d’anys d’estudi, va arribar a la conclusió que “l’arròs blanc és verinós”. Ho va descobrir alimentant només un grup de gallines amb arròs blanc i un altre grup d'arròs integral sense polir. Les gallines que van menjar l’arròs blanc van patir símptomes semblants al beriberi, mentre que els altres es van mantenir sans. Eijkman també va descobrir que quan els pollastres que alimentaven arròs blanc eren alimentats posteriorment amb arròs integral, es recuperaven de la seva malaltia. Les proves dietètiques posteriors sobre presos van confirmar els seus resultats. Tot i que no coneixia la causa de la malaltia, Eijkman va demostrar que l’arròs blanc era el culpable i va compartir el premi Nobel de Medicina del 1929 pel seu descobriment.

El beriberi es veu ocasionalment al món modern, però la seva causa principal és l’alcoholisme crònic: les dietes pobres d’alguns alcohòlics crònics, combinades amb la disminució de l’absorció del que es consumeix tiamina, condueixen a símptomes que malauradament de vegades es deixen sense diagnosticar fins que és massa tard. Recentment, el beriberi també es va veure a les presons haitianes quan el sistema penitenciari va començar a comprar arròs polit importat dels Estats Units i va deixar d’alimentar els seus interns amb l’arròs integral local.

4. Pellagra

Què causa les ampolles de la pell al sol, la pell pàl·lida, les ganes de carn crua, la sang que escorre per la boca, l’agressió i la bogeria? Si heu respost 'vampirisme', esteu a prop: el mite del vampir pot tenir les seves arrels en la condició coneguda com 'pellagra'.

La pellagra és causada per la manca de vitamina B3 (niacina). Identificat per primera vegada i diagnosticat habitualment a l'Imperi asturià (actual nord d'Espanya), originalment es deia 'lepra asturiana'. No obstant això, la condició es va observar a tot Europa, l'Orient Mitjà i el nord d'Àfrica, allà on un gran percentatge d'energia alimentària es derivava del blat de moro i no es disposava de carn fresca. La zona amb més prevalença va ser el nord d'Itàlia, on Francesco Frapoli de Milà la va anomenar 'pelle agra', que significa 'pell àcida'.

Inicialment es va creure que el blat de moro o algun insecte associat amb el blat de moro causava pellagra. Aquesta creença es va reforçar quan gran part de França va eliminar el blat de moro com a aliment bàsic i pràcticament va erradicar la malaltia. Entre l'època en què el blat de moro es va introduir a Europa (principis del segle XVI) i finals del segle XIX, la pellagra es va trobar gairebé a tot arreu on la gent pobra subsistia amb farina de blat de moro i poca cosa més.

Cap al tombant del segle XX, la gent va començar a notar que, tot i subsistir amb el blat de moro que els pobres europeus, els pobres nadius mesoamericans no es van quedar amb la malaltia. Finalment es va descobrir que això era degut al fet que el processament tradicional del blat de moro a les Amèriques implicava 'nixtamalització', en què els grans es remullaven amb aigua de calç abans de descobrir-los. La solució alcalina va alliberar la niacina que hi havia al gra, però abans inaccessible.

Malgrat l’extensa tasca del doctor Joseph Goldberger durant els anys 1910 i 1920, que va demostrar que la pellagra no era causada per un germen sinó per una deficiència dietètica, la malaltia es produïa en proporcions epidèmiques al sud dels EUA fins als anys quaranta.

Andy Warhol va portar perruca?

Avui en dia, la pellagra és més freqüent a les regions més pobres del món, especialment als llocs que depenen de programes d’ajuda alimentària. Alguns països encara envien farina de blat de moro no fortificat en lloc de massa de blat de moro (blat de moro nixtamalitzat) o farina de blat de moro fortificat als països en desenvolupament o a les seves pròpies poblacions empobrides. La Xina, algunes zones d’Àfrica, Indonèsia i Corea del Nord tenen pellagra endèmica entre les seves classes més baixes.

*******

El descobriment d’unes vitamines importants i la manera de produir-les ha estat tan significatiu per a la salut humana que molts dels que van formar part dels descobriments han estat guardonats amb el premi Nobel de medicina; més de 10 premis Nobel s'han dividit entre gairebé 20 eminents científics per al descobriment o aïllament de vitamines A, B1, B12, C, D, E i K. Durant la segona meitat del segle XX, després del començament d'una suplementació generalitzada pel que fa als aliments quotidians, les incidències de les condicions aquí cobertes van baixar dràsticament a gran part del món.

Per descomptat, els minerals essencials per al cos humà tenen un paper igualment important en el manteniment de la salut. Tot i això, els humans no han tingut històricament un problema important generalitzat en l’adquisició d’aquests nutrients, ja que la majoria de les plantes absorbeixen molts minerals del sòl. Amb l’augment del processament dels nostres aliments al llarg del segle XX, però, alguns d’aquests minerals s’han perdut i han hagut de tornar a afegir-se a la dieta mitjana occidental mitjançant la suplementació. A la resta del món, el desplaçament a causa de la guerra i l’alimentació no fortificada dels programes d’ajuda ha deixat als supervivents amb prou calories, però amb prou nutrients. La suplementació d’aliments d’assistència i l’enfortiment local de sal i farina comencen a ajudar a les persones desplaçades (especialment els nens desplaçats) una nova oportunitat de vida sense aquestes i altres malalties nutricionals.

Al món desenvolupat, no sereu el tipus més saludable si no mengeu més que cereals per esmorzar i cartrons de suc, però la indústria alimentària ha assegurat que almenys no morireu de desnutrició. Fins i tot les persones amb dietes saludables es beneficien de la suplementació de vitamines i minerals en els aliments habituals, i afegir els nutrients costa gairebé en res. Els metges i nutricionistes segueixen d’acord que la manera més sana d’obtenir les vitamines i minerals necessaris és menjant una dieta equilibrada i passant temps a l’aire lliure cada dia, però en el transcurs de la vida moderna no sempre és possible i si la gent menja malament Sigui com sigui, també podem evitar que caiguin morts de l'escorbut.