Article

Atrapat a l’espina dorsal del diable: la misteriosa mort de Meriwether Lewis

top-leaderboard-limit '>

Priscilla Grinder no estava segura de què fer del comportament estrany del seu nou convidat. Quan el va donar la benvinguda a la fonda que va córrer amb el seu marit, Robert, aquella nit del 10 d’octubre de 1809, ell havia vingut amb cavalls de motos i una petició de quedar-se la nit. A la superfície, només va ser un dels molts que va fer el recorregut pel Natchez Trace, un camí de 450 milles que connectava Natchez, Mississippi, amb Nashville, Tennessee. El viatge pot trigar fins a quatre setmanes i els viatgers cansats sovint trobaven refugi en una de les moltes fondes del camí. Va ser aquí a Grinder’s Stand, prop de Hohenwald, Tennessee, on aquest viatger en particular s’havia aturat per descansar.

Priscilla va veure com l’home es movia d’una manera erràtica. Quan van arribar els criats que havien viatjat amb ell, el convidat els va ordenar als estables [PDF]. Després va començar a caminar. Caminava fins a Priscilla i després girava ràpidament. Durant el sopar, només va prendre unes quantes cullerades del menjar abans de llançar-se a allò que més tard descriuria com una tirada verbal 'violenta' dirigida a si mateix. Després es va retirar a la seva habitació, on els seus passos van ressonar a través de la fusta dura. Priscilla i els seus fills —Robert no era a casa— es van retirar als barris propers, desconnectats de la cabina principal però a l'abast de l'orella.

A última hora de la nit, Priscilla va sentir el que semblava disparar amb una pistola. I després un altre. Va escoltar l’home cridar: «Senyor!». Mentre ella mirava fora dels espais entre les parets de fusta, ell va aparèixer sagnant i divagant. Va suplicar aigua i que Priscilla li 'curés' les ferides.

Priscilla va quedar tan sacsejada per la visió del convidat ferit, per no parlar del seu estrany comportament anterior, que va fer una cosa gairebé impensable: el va ignorar. Les seves peticions d’ajut van quedar sense resposta. Quan els criats van arribar de l’estable a primera hora del matí, el convidat els va suplicar que el matessin. Li faltava una part del front i, segons alguns relats, s’havia tallat amb una navalla.

Va morir a la sortida del sol.

I va ser així com Meriwether Lewis, de 35 anys i antic capità de la famosa expedició de Lewis i Clark, va conèixer el seu final prematur. Durant els propers 210 anys, els acadèmics, la seva família i els analistes forenses es pentinaren al llarg de la seva vida —i intentarien analitzar les seves restes— buscant una veritat evasiva. ¿Havia girat la pistola Lewis sobre si mateix? O algú del Grinder’s Stand l’ha assassinat?

Amb la compra de Louisiana, quan els Estats Units van comprar 828.000 milles de territori francès el 1803 , el país gairebé va duplicar la seva mida. El president Thomas Jefferson estava decidit a cartografiar la nova adquisició, a establir relacions amb tribus natives americanes, a explorar la flora i la fauna de la regió i, sobretot, a trobar una ruta totalment aquàtica cap al Pacífic amb finalitats comercials. Jefferson va nomenar Meriwether Lewis —el seu protegit, secretari i capità de l’exèrcit— per dirigir l’expedició.



Entre el 1804 i el 1806, Lewis, el seu co-capità William Clark, i el seu equip van recórrer 8000 milles, suportant el mal temps, el terreny traïdor, la fam, la malaltia i, de vegades, els nadius americans hostils. Ell i Clark van tornar de la seva expedició a St. Louis, Missouri, com a herois el setembre de 1806.

noves paraules afegides al diccionari 2016

iStock.com/traveler1116

Les recompenses per haver suportat un viatge tan ardu van ser nombroses. Jefferson va donar a Lewis el doble pagament pel viatge i 1600 acres de terra. Lewis també va ser nomenat governador del Territori de l'Alta Louisiana.

Per dret, Lewis s’hauria d’haver instal·lat en una vida còmoda després de l’expedició. Però no va ser així. Els estudiosos han suggerit que, malgrat els aplaudiments que rebia, Lewis podria haver estat una mica decebut amb l'expedició. Per una banda, Lewis i Clark no havien trobat la ruta de totes les aigües —el conegut pas del nord-oest— cap al Pacífic. Per un altre, els llocs comercials que havien ajudat a establir eren vacil·lants. El govern també havia complicat els assumptes demanant documentació i proves addicionals que eren necessàries algunes de les despeses presentades. Si no ho fossin, Lewis podria haver hagut de pagar-los ell mateix, cosa que l’hauria esgotat econòmicament.

Lewis també era propens als estats d’ànim foscos, una penombra que Jefferson va notar al llarg de la seva llarga amistat. Podria haver estat depressió, agreujada per la tendència de Lewis a beure alcohol en excés. Segons els seus símptomes, els estudiosos també han suggerit que la malària o la sífilis podrien haver estat atacant tant el seu cos com la seva ment: el mateix Lewis va escriure en una revista el novembre de 1803 que li havien agafat un 'agut violent'.aguesent el terme en aquell moment per a la malària, una malaltia parasitària transmesa pels mosquits que no es podia tractar amb antibiòtics. Lewis també va fer diversos moviments que donaven suport a la idea d'un estat d'ànim trist, organitzant el desemborsament de les seves possessions en cas de la seva mort i preparant un testament.

En un vaixell que es dirigia a Fort Pickering el setembre de 1809, diversos oficials militars van informar que, evidentment, Lewis estava angoixat i havia intentat acabar amb la vida. No està clar com va intentar fer-ho, però la creença predominant era que Lewis es trobava en un estat de profund desànim que semblava a alguns com una malaltia mental. El capità Gilbert Russell, que estava al capdavant de Fort Pickering, afirmaria més tard que va ordenar detenir Lewis fins que recuperés la compostura. 'El seu estat va fer necessari que el detinguessin fins que recuperés el que vaig fer [sic]', va escriure Russell. Lewis, va afegir, va exhibir 'trastorn mental'.

Lewis va viatjar, seguint el traç de Natchez, i es va dirigir a Washington, on tenia intenció de respondre a preguntes sobre les seves despeses d’expedició. Va ser llavors quan es va aturar a Grinder’s Stand.

Seria la seva última nit viva.

James Neelly, agent federal també a la pista de Natchez Trace, havia recorregut part del camí amb Lewis i havia estat testimoni de l’estrany comportament de l’explorador. Els dos s'havien separat el matí del 10 d'octubre, quan Neelly es va quedar enrere per perseguir dos cavalls fugits.

Neelly va arribar a l’escena horrible l’endemà de la mort de Lewis. Va enterrar l'explorador a prop de la fonda i va escriure a Jefferson que la mort era un suïcidi. A causa del comportament recent de Lewis, va ser una avaluació aparentment fàcil de fer i no va haver-hi cap autòpsia ni cap investigació posterior. Però no tots els fets van donar suport a aquesta conclusió.

Segons els criats que el van descobrir, Lewis suposadament s'havia disparat al cap, una ferida no mortal que no va poder penetrar al seu cervell. Aleshores es va creure que va girar l'arma cap a l'abdomen i va disparar de nou, amb la munició que li trencava el tors i que sortia a prop de la seva columna vertebral. Però Lewis era militar i un expert tirador. Els escèptics argumenten que si tenia la intenció de suïcidar-se, un cop de mirada contra el cap i un altre a l’estómac semblaven ser males opcions. Segurament, hauria tingut el sentit de dirigir-se al seu cor o de dirigir-se al cervell amb un objectiu més mesurat. La pròpia mare de Lewis va expressar dubtes; creia que havia estat assassinat.

La sospita de joc brut va créixer el 1848, gairebé 40 anys després de la mort de Lewis, quan es va haver d'exhumar parcialment el seu cos perquè es pogués erigir un monument al seu lloc d'enterrament. Segons els informes, els professionals mèdics que van ajudar a l'exhumació van fer una declaració descarada: un dels forats de bala semblava estar a la part posterior del cap, un lloc estrany per a un tret automàtic. 'Sembla que és més probable que morís a mans d'un assassí', va concloure el comitè d'exhumació.

l'únic president que apareix en moneda mentre està viu

Ron Gilbert, Flickr // CC BY-ND 2.0

Aquest comentari, que no tenia documentació ni cap altra explicació, va encendre diverses teories sobre com havia mort realment Lewis. Alguns, com la idea que Lewis havia estat duent a terme amb Priscilla Grinder i que el seu marit va tornar a descobrir, o que l’hostaler va assassinar Lewis pels seus diners i possessions, semblaven fantàstics. Altres semblaven una mica versemblants. Conegut com a 'l’espina dorsal del diable', el traç de Natchez es considerava aspre tant geogràficament —estava format per terrenys desiguals— com pels bandolers que s’amagaven al bosc, disposats a llançar-se als viatgers que transportaven mercaderies. Lewis havia mort en un camí ple de delictes i, tot i que no semblava faltar a res, no era inconcebible que un agressor l’hagués pogut ferir fatalment. Almenys, semblava més probable que la idea que un soldat competent intentés suïcidar-se disparant terriblement i tallant el seu propi cos.

Una altra teoria, proposada per la historiadora Kira Gale en dos llibres, del 2009La mort de Meriwether Lewis: Una investigació històrica de la delinqüènciai el 2015Meriwether Lewis: L'assassinat d'un heroi americà i les mines de plata de Mèxic, argumenta que Lewis va ser l'objectiu d'un assassinat polític. Com a governador del territori de Louisiana, potser va haver d'atacar una trama del general James Wilkinson (el seu predecessor com a governador) per controlar les mines de plom al sud de St. Louis i envair Mèxic per apoderar-se de les mines de plata. Wilkinson era lluny de ser de confiança, ja que havia venut secrets americans a l’imperi espanyol i fins i tot va advertir Espanya de l’expedició de Lewis i Clark i de la propera expansió nord-americana. Si creia que Lewis podia exposar els seus plans per a les mines, hauria pres mesures extremes per garantir el seu silenci.

'Proposo que el motiu era evitar que Lewis portés informació a Washington sobre tractes de terres torts que involucressin a Wilkinson i John Smith T, un operador de mines al districte de mines de plom al sud de St. Louis', va escriure Gale el 2015. 'Wilkinson tenia una història d’assassinar o intentar assassinar persones que eren rivals i posseïen informació incriminatòria que pogués posar en perill la seva carrera. Meriwether Lewis era un home 'de coratge impassible' que li va plantar cara '. Gale també afirma que Wilkinson va enverinar Anthony Wayne, comandant general de l'exèrcit dels Estats Units, de manera que el segon al comandament Wilkinson pujaria a les files. Wayne va morir el 1796 després d'un intens dolor estomacal, que Gale argumenta que era realment una intoxicació per arsènic.

La mateixa Priscilla Grinder es va afegir a l’ambigüitat al voltant de la mort de Lewis amb els seus canvis canviants. Li havia explicat a Neelly les darreres hores de Lewis. Però aproximadament tres dècades més tard, quan una professora li va demanar els records de la nit, va dir que tres homes estranys havien seguit Lewis fins a la fonda i que els havia avisat amb la seva pistola. També va assenyalar que havia vist a John Pernier, el criat de Lewis, que portava la roba a la qual havia arribat Lewis (Pernier passaria a ser un sospitós improbable però persistent, que no tenia cap motiu obvi més enllà del simple robatori. Va morir set mesos després de Lewis en un aparent suïcidi.)

Una teoria presentada pels historiadors de Lewis Thomas C. Danisi i John Danisi i publicada el 2012 [PDF] intentava conciliar la depressió reportada de Lewis amb la naturalesa inusual de la seva mort. Van assenyalar el 'paroxisme de la malaltia intermitent' de Lewis, o el malestar físic que va experimentar com a possible resultat de la malària o la infecció per sífilis. Jefferson havia pres nota de les malalties del seu amic i les va descriure en cartes com un 'afecte hipocondríac'. Jefferson, utilitzant el llenguatge del seu temps, no volia dir que Lewis tingués ansietat per la salut; volia dir que Lewis tenia algun tipus de molèstia corporal, possiblement relacionada amb el fetge o la melsa saturats d’alcohol. L’expedició, va escriure Jefferson, havia apartat la ment de Lewis del malestar. En tornar, la seva ment tenia la llibertat de tornar-hi.

Enmig del dolor, la malaltia i la frustració, és possible que Lewis es giri les armes a si mateix sense tenir la intenció de prendre la vida. En canvi, segons Danisis, volia calmar el seu cos malalt. En un estat de confusió, fins i tot podria haver pensat que una ferida podria 'curar' la seva aflicció. Això explicaria per què es va apuntar a l'abdomen i per què, quan els dos trets no van poder resoldre el seu malestar, potser s'havia dedicat a tallar-se amb una navalla. Lewis havia volgut morir, per què demanar aigua i atenció a la dona de l’hostaler? Per què preguntar —o fer una proclama— sobre “curar” la seva ferida?

Lewis encara està enterrat a Hohenwald, Tennessee, en terrenys que ara són propietat federal i formen part del Servei de Parcs Nacionals. El 1996, el professor de la Universitat de Dret de George Washington, James Starrs, va sol·licitar l'exhumació del cos amb l'esperança d'examinar les restes de Lewis i possiblement de donar llum a la seva causa de mort. Fins i tot prop de 200 anys després, encara podria haver-hi pistes reveladores al cos: es podia provar el residu de pólvora per veure si va rebre un tret a prop o no. Els patrons de fractura del crani podrien indicar la direcció del tret. D’alguna manera, l’anàlisi forense podria resoldre el que s’ha convertit en un misteri que perdura durant dos segles.

quants colors de play doh hi ha

Fins ara, aquests intents no han tingut èxit. Starrs no va rebre cap col·laboració del Servei de Parcs Nacionals, que li va dir que establiria un mal precedent i que no tenen cap interès a interrompre un lloc d’enterrament. La idea d’exhumació també va sorgir el 2009 pels descendents de Lewis, però va ser rebutjada pel Departament de Governació el 2010.

No hi ha cap garantia que existeixin proves que puguin demostrar exactament el que li va passar a Lewis la nit de l’11 d’octubre de 1809. Malalt i cansat, s’hauria pogut acabar la vida. Podria haver estat intentant curar-se d’un dolor persistent. O podria haver estat víctima d’un bandoler o bandolers que simplement van desaparèixer de nou al rastre de Natchez. És un secret que Lewis es va endur a la seva tomba, on és probable que romangui durant molt de temps.