Article

La història i la ciència darrere de les joguines aquàtiques expandibles (també conegudes com Grow Monsters)


top-leaderboard-limit '>

Les joguines expansibles d’aigua, també anomenades Grow Monsters, són aquelles joguines econòmiques i semblants a les de plàstic que es fan més grans després de deixar-les a l’aigua. Es presenten en totes les formes i mides, amb varietats populars, com ara dinosaures, rèptils, insectes, robots i ous de gallina. Les instruccions varien, però cal guardar la majoria de les joguines en una tassa d’aigua durant uns dies per tal de quadruplicar-ne la mida.

Tot i que pot semblar màgia, el seu creixement s’arrela a la química. Les joguines estan fetes de polímers superabsorbents que aspiren i retenen una gran quantitat de líquid proporcional a la seva massa.

La tecnologia de polímers superabsorbents necessària per fabricar Grow Monsters es va originar a principis dels anys seixanta, quan els científics de l’USDA intentaven desenvolupar un polímer que ajudés el sòl a conservar l’aigua. Mitjançant l’empelt de midó —un procés per unir el polímer d’acrilonitril a la columna vertebral de les molècules de midó— i afegir aigua, van trobar que el polímer permetia que el sòl absorbís més de 400 vegades el seu pes. L’USDA va presentar el polímer, anomenat Super Slurper, a científics d’empreses químiques per experimentar amb la tecnologia. A continuació, els científics de Dow Chemical van aprofundir en el treball de l’USDA i van descobrir el poliacrilat de sodi, un polímer superabsorbent que pot absorbir fins a 300 vegades la seva massa a l’aigua.

Wikimedia Commons // Ús just

Als anys setanta i vuitanta, aquesta tecnologia de polímers superabsorbents va evolucionar des d’una aplicació agrícola fins a una cosa completament diferent. Empreses dels Estats Units, Japó i Europa van començar a vendre productes d’un sol ús d’higiene personal fets amb poliacrilat de sodi. Proctor & Gamble i Kimberly-Clark posen polímers superabsorbents a les seves compreses menstruals, tampons i bolquers perquè retinguin més líquid del que podrien fer cotó o esponja vells. Des de llavors, les empreses d’higiene s’han allunyat de l’ús de poliacrilats, en part pel risc per a la salut de la síndrome de xoc tòxic en alguns usuaris.

Al llarg dels anys, s’han recuperat diverses marques de joguines aquàtiques expandibles a causa d’un risc per a la salut diferent: l’ofec. Un article de 2012 aPediatria, la revista de l’Acadèmia Americana de Pediatria, analitza els seus possibles perills. Aquestes joguines són més perilloses que les joguines habituals que els nens poden empassar accidentalment perquè, a mesura que augmenten de mida, es poden quedar atrapats i obstruir els intestins del nen. Un nadó de 8 mesos va empassar un “Water Balz” de la mida del marbre i va necessitar una cirurgia per treure la pilota, ja que aquestes joguines es poden expandir fins a la mida d’una pilota de raqueta quan es barregen amb aigua (i altres líquids al tracte digestiu).

Malgrat la recuperació de productes i els riscos per a la salut, moltes empreses asiàtiques continuen fabricant i venent joguines aquàtiques expandibles, que avui en dia es poden fabricar amb una barreja de poliacrilat de sodi, acetat de polivinil (un polímer que s’utilitza com a aglutinant) i acetat d’etilè i vinil (un polímer utilitzat per modelar la joguina en la forma que es suposi). Aquesta tecnologia de polímers superabsorbents també té molts altres usos: els polímers s’utilitzen en apòsits de ferides i coixinets quirúrgics per absorbir la sang, els envasos d’aliments per absorbir l’excés d’humitat i la neu artificial.



Llavors, quant creixerà la vostra joguina d’aigua expandible? Depèn de quant de temps el mantingueu submergit en aigua, però l’aigua també importa. Curiosament, la diferència en la concentració iònica d'aigua de l'aixeta en comparació amb aigua destil·lada significa que una joguina en aigua destil·lada pot absorbir fins a 10 vegades més aigua que la mateixa joguina de l'aigua de l'aixeta, cosa que significa que el vostre petit dinosaure pot arribar a ser terriblement més gran que ho esperaves.